Click here for English translation: Promoting Diversity: Student Lab Uses VR Game to Show Africa’s Beauty

Afgelopen donderdag overhandigde de studenten van XR Lab hun nieuwste VR game-prototype aan Ubuntopia, de opdrachtgever. Misschien wel de eerste in zijn soort: het is een unieke kans om anderen, vooral kinderen, op een compleet andere manier kennis te laten maken met het Afrikaanse continent. Hoe kan Afrikaanse storytelling bijdragen aan een Virtual Reality (VR) game?

XR Lab is een hybride leeromgeving voor studenten gevestigd op het Mediapark in Hilversum. Ze doen onderzoek naar nieuwe mediatechnologieën en ervaringen door middel van het doen van experimenten en het ontwikkelen van prototypes.
Volgens de studenten: “de gesprekken met Ubuntopia lieten sterk zien hoe belangrijk de authenticiteit van de verhalen is. We moesten het verhaal recht aan doen.” Een moeilijke uitdaging, vooral voor een team jonge studenten die nog nooit in Afrika zijn geweest.

VR spel over Ethiopië
Het prototype is gebaseerd op het aankomende boek van Ubuntopia en richt zich op het land Ethiopië, waar een oude legende over een eenhoorn vandaan komt. In het spel vliegt de speler op de rug van de eenhoorn langs de Blauwe Nijl in Ethiopië, het begin van de langste rivier in Afrika. Ook vlieg je langs het 18e-eeuwse UNESCO-werelderfgoed gebied Gondar, waar een keizer enkele sprookjesachtige kastelen heeft gebouwd.

Vóór de start van het project en tijdens het project kregen de studenten de kans om meer te leren over de legende van de eenhoorn en de Ethiopische locaties die in het VR-spel naar voren komen. Ze werkten ook nauw samen met de illustrator van het boek, de in Rwanda geboren Jean-Claude Ngumire, en het Ubuntopia-team.

Tijdens het spelen van het spel krijgt de speler het gevoel dat projecten als deze de Afrikaanse verhalen naar een hoger niveau tillen. Als je nog nooit in Ethiopië bent geweest, begrijp je tijdens dit spel waarom sommige mensen dit land het paradijs voor backpackers noemen. Dit is een enorm bewijs van de mogelijkheden dat virtual reality te bieden heeft.

Diversiteit & Edutainment
“We gebruiken de methode van edutainment”, zegt Leontine van Hooft, schrijfster en initiatiefnemer van het merk Ubuntopia. Leontine, die een sterke band heeft met het Afrikaanse continent, definieert edutainment als een proces waarmee je spelenderwijs leert. “Het is zeker een effectieve manier om de generatie van vandaag te bereiken”, voegt ze eraan toe.

Dit project draagt ​​bij aan het doel van Ubuntopia om de Afrikaanse cultuur (die ook grotendeels in Nederland vertegenwoordigd is) in een positief daglicht te stellen, diversiteit te bevorderen en oude verhalen te behouden. Het merk gebruikt, (strip) boeken, theater, games, films, series en het creëren van overweldigende attracties om zijn doel te bereiken.

Leontine: “Bij het zoeken naar manieren om racisme aan te pakken en diversiteit in onze samenleving te bevorderen, is het belangrijk om het onderwerp op een positieve manier te benaderen. Bij Ubuntopia doen we dat door de negatieve perceptie van ‘andere’ culturen zoals Afrika tegen te gaan. We laten zien dat Afrika ook mooi kan zijn en we gebruiken moderne manieren, zoals VR, om kinderen te inspireren om in aanraking te komen met deze culturen en omgevingen.”

Positief beeld van Afrika
De missie om een ​​positief beeld van Afrika te creëren, is ook te zien in de kinderboekencollectie genaamd De Kronieken van Ubuntopia, van Ubuntopia. De hardcover boekencollectie bestaat momenteel uit de boeken: Balla en het Woud der Legenden (gepubliceerd in 2019) en het aankomende boek Balla en het Geheim van de Bron, waaruit de VR-game is ontwikkeld. De boeken bevatten oude legendes in de vorm van strips in realisme-stijl, overkoepelende verhaallijn en achtergrondinformatie dat maakt dat de legendes nog meer gaan leven.

Nadat het studententeam de VR game had overhandigd, werd de dag feestelijk afgesloten met een traktatie van traditioneel Ethiopisch eten: Injera (een soort pannenkoek) en diverse stoofschotels. Het was de perfecte manier om 6 weken af ​​te sluiten van een uitdagend, maar succesvol project dat diversiteit op een unieke manier aanpakt.

En welke andere plannen heeft Ubuntopia voor de toekomst: “we willen dit prototype verder ontwikkelen tot een spel met andere Afrikaanse landen, zodat alle kinderen in Nederland meer over Afrika kunnen leren”, zegt Leontine.

Geschreven door Mavis Akinyi

XR lab